Sacks: sobre las alucinaciones del cerebro

Rogelio Rodríguez Muñoz

Desde antiguo las alucinaciones han ocupado un lugar importante en nuestra vida mental y nuestra cultura. Escribe Sacks: «Podríamos preguntarnos hasta qué punto las experiencias alucinatorias han dado lugar a nuestro arte, nuestro folclore e incluso nuestra religión».
Desde antiguo las alucinaciones han ocupado un lugar importante en nuestra vida mental y nuestra cultura. Escribe Sacks: «Podríamos preguntarnos hasta qué punto las experiencias alucinatorias han dado lugar a nuestro arte, nuestro folclore e incluso nuestra religión». Imagen de Gerd Altmann en Pixabay.

El 30 de agosto se cumplen cinco años de la muerte en Nueva York del neurólogo y escritor británico Oliver Sacks. El filósofo chileno Rogelio Rodríguez lo recuerda repasando su aportación a la ciencia y sus obras.

Por Rogelio Rodríguez Muñoz, licenciado en Filosofía

El neurólogo y escritor Oliver Sacks en la Feria del Libro de Brooklyn en 2009. Autor: Luigi Novi. Foto distribuida por Wikimedia Commons bajo licencia Creative Commons Atribución 3.0 No portada (CC BY 3.0).
El neurólogo y escritor Oliver Sacks en la Feria del Libro de Brooklyn en 2009. Autor: Luigi Novi. Foto distribuida por Wikimedia Commons bajo licencia Creative Commons Atribución 3.0 No portada (CC BY 3.0).

Le debo a Oliver Sacks el gozo de unas lecturas amenas y sumamente instructivas. Comencé a leer las obras de este neurólogo y escritor británico hace pocos años. Llegué a ellas después de leer una nota en la prensa sobre su fallecimiento (murió en agosto de 2015, víctima de un cáncer) en la que se citaban frases de un último artículo suyo escrito en un periódico. Decía que tenía temor, pero que se iba de esta vida con un sentimiento mayor: el de la gratitud por todas las experiencias vividas en este hermoso planeta. El solo hecho de existir como un animal pensante era, para él, un privilegio y una aventura.

Un conjunto de libros muy interesantes y entretenidos de divulgación científica muestra el fruto de su acuciante y apasionado empeño por desentrañar los misterios de la mente humana. Sacks propone denominar «neurología de la identidad» a sus investigaciones, pues están centradas en aquellos trastornos cerebrales que afectan fundamentalmente al yo de los pacientes.

«El solo hecho de existir como un animal pensante era, para él, un privilegio y una aventura»

Todavía hay muchos aspectos de la vasta complejidad del cerebro humano que están ocultos a la indagación científica. Pero, asimismo, hay ya muchas cosas que se saben y Sacks las enseña en sus escritos con claro y grato estilo, sin que ello reste profundidad a su reflexión.

Del estudio y tratamiento de sus pacientes surgieron títulos como Un antropólogo en Marte, Despertares (se filmó una película basada en este libro), Con una sola pierna, Veo una voz, Alucinaciones, Viaje a Oaxaca y El hombre que confundió a su mujer con un sombrero. Las traducciones al español de estas obras se han editado todas en Anagrama. En movimiento. Una vida, su autobiografía, se publicó póstumamente. Son algo más de 400 páginas en las que este investigador ha proporcionado al lector un retrato descarnado de sí mismo, una confesión íntima, franca y emocionante.

«Sacks propone denominar ‘neurología de la identidad’ a sus investigaciones, pues están centradas en los trastornos cerebrales que afectan al yo de los pacientes»

Alucinaciones, de Oliver Sacks (Anagrama).
Alucinaciones, de Oliver Sacks (Anagrama).

Pero quiero destacar aquí su libro Alucinaciones (Anagrama, 2013). En él, Sacks reúne un conjunto de casos clínicos en los que pacientes sufren percepciones —visuales, auditivas, táctiles u olfativas— en ausencia de realidades externas. En las percepciones normales, que pueden ser compartidas entre las personas, el cerebro juega un rol primordial… y lo juega también en las alucinaciones, aunque aquí el cerebro de un individuo crea lo que él percibe, mientras que los que están junto a él no perciben nada. En las páginas de este libro desfila —a modo de antología— una amplia variedad de experiencias alucinatorias.

No es poco lo que se ha investigado en este campo. En las últimas décadas, la tecnología médica ha logrado medir las actividades eléctricas y metabólicas mientras los pacientes alucinan. Ello, junto a investigaciones con electrodos implantados en enfermos con trastornos cerebrales graves (como epilepsia severa), ha permitido también definir qué partes del cerebro son responsables de los diferentes tipos de alucinación. No hay dudas de que —como señala nuestro autor— desde antiguo las alucinaciones han ocupado un lugar importante en nuestra vida mental y en nuestra cultura. Escribe: «Podríamos preguntarnos hasta qué punto las experiencias alucinatorias han dado lugar a nuestro arte, nuestro folclore e incluso nuestra religión».

«En las últimas décadas, la tecnología médica ha logrado medir las actividades eléctricas y metabólicas mientras los pacientes alucinan. Ello ha permitido definir qué partes del cerebro son responsables de los diferentes tipos de alucinación»

Fiel a su vocación científica y a su vasto conocimiento del poder del cerebro para crear «realidades inexistentes», Sacks exhibe un sano y permanente escepticismo ante supuestas manifestaciones de fenómenos paranormales: por ejemplo, hacia quienes dicen haber vislumbrado el más allá y regresado de la muerte; hacia quienes afirman haber experimentado visiones místicas; hacia quienes indican sentir la presencia de fantasmas y hacia quienes pretenden tener comunicación con los espíritus. Él sabe mejor que nadie que ciertas afecciones del cerebro —que lo convierten en una máquina de alucinaciones— son la explicación más apropiada de estas «vivencias metafísicas». Ha comprobado por largos años que el cerebro humano es capaz de imaginar, ver e incluso tocar cosas aun cuando no existe nada «ahí afuera» que percibir.

Un buen tónico para el pensamiento ilustrado este libro. Hay que leerlo, sin duda.

Sobre el autor

El profesor Rogelio Rodríguez Muñoz es licenciado en Filosofía por la Universidad de Chile, magister en Educación y académico de la Universidad de Santiago, la Universidad Diego Portales y la Universidad Mayor.

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